Altavista.jpg Au printemps 1995, la société Digital Equipment Corporation met au point le système Alpha 8400 TurboLaser dont les performances permettent notamment une rapidité accrue des logiciels de bases de données. La société commande alors à l'un de ces laboratoires de recherche un projet capable de stocker tous les mots de chaque page web présente sur le réseau Internet et de restituer l'information via un moteur de recherche.

Parmi l'équipe de chercheurs se trouvent Louis Monier et Michael Burrows. Louis Monier, né en 1956, docteur en mathématique et en informatique de l'Université d'Orsay à Paris a notamment travaillé à l'Université Carnegie Mellon, au Xerox PARC avant de rejoindre les laboratoires DEC. Michael Burrows, diplôme en informatique et l'University College de Londres et de l'Université de Cambridge est notamment le créateur de la transformée de Burrows-Wheeler.